DIY sound suppressor for the Unicomp / model M keyboard

When you spend the vast majority of your spare time working on open-source software like Pitivi, sometimes you feel like hacking on hardware made of dead trees for a change. Dead trees have very few bugs unless you let them sit on the ground for extended amounts of time.
As I was quite unsatisfied with all the various keyboards I’ve had over the years (including the RSI-inducing Apple keyboards and the Lenovo external Thinkpad keyboard which, unfortunately, has a terrible build quality and not the same feeling as the real Thinkpad keyboard), I recently obtained a Unicomp buckling spring keyboard — the true successor of the legendary IBM Model M.
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The only downside is that if you’re working with ninjas, you’re supposed to be stealthy. Typing at 115 words per minute with the loudest keyboard on Earth will instantly reveal your position. My brothers in arms have already warned me: they might lock me up in the bathroom if I blow up their cover. Nobody wants that.
At some point, I had the idea of putting the keyboard in a tray below the desk, and this dampened the sound quite a bit. Adding a piece of cloth on top of it muffled the sound even more, to the point where it was not any louder than a switch keyboard or some rubberdome keyboards. However, I find keyboard trays annoying: the tray moves around, you keep bumping into it with your legs, your hands and arms are lower (which may be a problem in terms of ergonomics), the cables get in your way, etc. I rolled with that for a while, but felt that something was missing.
Surprisingly, searches across the Internet seemed to indicate that nobody designed a solution for muffling the sound of buckling spring keyboards. Then the idea struck me: just build a cage with sound-absorbing materials inside.
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Some of its advantages are:

  • Cuts off most of the annoying high frequencies of the buckling springs.
  • Doubles as a shelf to put your papers, mobile devices, shuriken, etc.
  • Additional protection from dust, hair, snow, etc.
  • Stealth elements built-in: reduced radar cross section (the keys are hidden!) and the matte black paint blends in with the rest of the desk at work.
  • Transportable. Well, it’s lighter than the keyboard at least.

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Nouveau bureau ajustable

J’avais depuis longtemps en tête l’idée d’avoir un bureau à hauteur ajustable, surtout après avoir lu les excellents articles de Joel Spolsky sur l’environnement de travail de FogCreek [1] [2].
Mon bureau précédent, avec son manque d’espace singulier:
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Censure: il manque une table à l’emplacement où se trouve un tréteau. Snake! You can’t do that! The future will be changed! You’ll create a time paradox!
Comme je ne suis pas encore au point de faire voyager mes minions en première classe, je n’ai pas cherché à avoir un bureau motorisé et aussi geek que ceux de FogCreek. J’ai plutôt opté pour la solution bon marché: tréteaux ajustables IKEA et un plateau de 2 mètres de long pour aller dessus (aussi pris chez IKEA, parce que plus joli et robuste que ce qu’on trouve en quincaillerie, malgré son prix élevé). Coût total: 160$. Mon espace de travail a maintenant l’air de ceci:
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Avantages:

  • J’ai de la place: tout mon matériel peut enfin être posé sur une seule table, l’écran peut être placé plus loin (profondeur de 60 cm au lieu de 40 cm), je peux avoir ma tablette graphique, micro, et Kagami présents à temps plein sur le bureau
  • Permet le travail collaboratif (contrairement à un bureau en coin; voir les articles de Joel Spolsky)
  • Beaucoup plus solide que mon installation précédente (ne bouge pas facilement, et le plateau est plus épais, il ne courbera certainement pas)
  • Plus d’espace pour les jambes, et les tréteaux ont également une fonction de rangement
  • Hauteur ajustable
  • Facile à déménager (le plateau est simplement posé sur les tréteaux, donc c’est que trois pièces à prendre dans ses bras)
  • Beaucoup plus classe

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Apple Aluminium Keyboard and Repetitive Strain Injury (RSI)

I finally sold my shiny “like new” Apple aluminium full-size keyboard (2008 model). It is a magnificent piece of hardware that had me drooling for days during the past winter before I took the leap and bought it. It is slim, looks good (that’s subjective), is built tough, and can act as a limited USB hub.
There is one critical thing where it went wrong: this particular keyboard causes RSI (at least in my case; your mileage may vary).

I came to this conclusion when I had symptoms of pain “in my fingers”. I wouldn’t say the joints, as it feels as if the bones themselves were painful. A disgusting feeling that even exercising (or cracking) your fingers can’t get rid of. The suffering builds up and can prevent you from typing for a day or two, and leave you confused as to what the heck is happening to you. For the record, I’m 21 years old and used the keyboard all the time since I was 7; I had never felt this before, and it was quite sudden.
In good empirical fashion, I decided to switch back to my cheap plastic Dell keyboard for a while, and back and forth with the Apple aluminium keyboard, leaving a few days/weeks (I can’t remember exactly) between each switch.
The end verdict is that the Apple keyboard is indeed causing RSI. This has been corroborated by the fact that I have been using extensively an IBM Thinkpad laptop (with the “legendary” thinkpad keyboard) for the past six months or so, and I never experienced any pain again.
So, I felt sad to sell my really nice, sturdy, quiet, sexy Apple keyboard because the damn thing is dangerous. You sure won’t see that in Apple’s marketing.
Now, I’ve spent a good deal of time reflecting upon the causes of this phenomenon. Why is it exactly that this particular keyboard induced serious pain in my fingers? Based on some research I did on the net, discussions with relatives and some more thinking, I came to suspect  the hard aluminium surface, combined with the fact that the keys are extremely flat.
This means that when you press a key, the key does not have enough “depth” to absorb the kinetic energy of your finger. In other words, each time you press a key, your finger’s bones slam onto aluminium, with almost no dampening of the impact;  stressing your bone/joints with insufficient keystroke impact cushioning would be the most probable cause of RSI that I can think of, in this case (the keyboard position, height, and other factors were controlled in this “experiment”). Combine this with a heavy typer like me (80 words per minute), and boom, you got your disaster.
Even the cheap 10$ plastic keyboards are better than the 50$ Apple keyboard in this regard. But you will only find out about RSI after using it intensively for a month or so. Fail.
I can only hope that Apple (and other companies) do not repeat mistakes such as this again. When I did research on the matter months ago, there did not seem to be any public outcry on The Internets about this keyboard causing RSI. Perhaps I am the only one who experienced such a problem, I don’t know. The one thing I know is that I cannot use this keyboard.
I would be interested in any recommendations for a good, lightweight (and small, does not need a numpad) keyboard for carrying in my laptop bag. It has to be no larger than a regular laptop, USB, not expensive (ha ha ha) and come as close as possible to the comfort of the IBM thinkpad keyboard. I know that you can buy the thinkpad keyboard as an external keyboard, but it’s a tad expensive to my tastes. Either that, or I need to find a nice seat cushion to elevate myself to the level of my laptop during classes (the seats are not adjustable, and you are bound to the table, which is too high).
2017 update: you might also want to read about my 2013 DIY sound suppressor for the Unicomp / model M keyboard. Also, learn to type in Dvorak.

Hauteur de bureau

Maniaque d’optimisation et d’ergonomie que je suis, j’ai pensé que cette barre sous le bureau était tout à fait inutile et m’empêchait de pouvoir réduire la différence de distance entre la hauteur “de repos” des bras (sur les genoux) et la hauteur du clavier:

J’ai donc enlevé la barre. J’avais initialement idée de scier les pattes du bureau pour qu’il soit au niveau de mes genoux, mais je me suis dit que ça serait une potentielle bêtise irréversible. Plutôt, j’ai posé une couverture pliée épaisse sur le siège. Résultat:

C’est tout~

De dvorak et la langue

Suite à mon billet sur le dvorak il y a environ deux semaines, j’ai commencé à apprendre le «Canada Dvorak français» (celui offert par gnome, 99% identique au dvorak anglais).
Je tape depuis exclusivement en dvorak. Je ne suis pas encore aussi rapide que je ne l’étais en qwerty, mais bon, c’est normal, ça ne fait que deux semaines environ. Fait intéressant, j’ai oublié comment taper en qwerty et je m’en fous. À savoir que si j’utilisais les deux claviers en alternance, je ne l’aurais peut-être pas perdu. Ceci va un peu à l’encontre de ce qui se dit sur le net «on ne perd pas le qwerty». En fait, peut-être qu’il me reviendra si je me mets à l’utiliser en alternance après que j’aie maîtrisé (en vitesse) le dvorak.
On m’a évidemment demandé si je ne faisais pas erreur en n’apprenant pas plutôt le dvorak français (bépo ou autre), comme quoi mon dvorak actuel ne serait pas pleinement adapté à ma langue. J’ai initialement répondu ceci parmi les commentaires:

  • il y a une différence d’efficacité énorme entre dvorak et des claviers «désoptimisés» comme qwerty
  • il doit y avoir une petite différence entre des dvoraks francophones vs dvoraks anglophones; cependant les deux langues se ressemblent sur la forme et la fréquence d’utilisation des caractères (à part les accents)
  • le léger gain de performance de dvorak français vs dvorak anglais lorsqu’on écrit en français ne sera, logiquement, JAMAIS aussi grand que le gain de performance qwerty-dvorak. Ainsi donc, à mon avis et selon ma logique, n’importe quel dvorak (ou presque) est “good enough”, et on n’aurait pas tellement (j’espère?) à s’attarder aux gains de performance mineurs entre les variantes de dvoraks

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Support vertical pour ordinateur portatif

J’adore utiliser mon laptop, parce qu’il est de façon générale plus performant que mon ordinateur de bureau et a du matériel fonctionnant exceptionnellement bien. Cependant, une chose m’empêchait de l’utiliser de façon intensive: l’ergonomie. Effectivement, j’ai beaucoup réfléchi à ma façon de travailler et j’ai fait les constats suivants:

  • les claviers de laptop sont toujours très contractés; même si le mien possède un clavier relativement ergonomique en forme de banane, on se ramasse toujours les mains coincées sur un emplacement relativement petit
  • je suis très à l’aise avec le touchpad, mais pour le travail de précision ou le design, ou tout simplement le travail de longue durée nécessitant un nombre effroyable de clic-droits, utiliser une souris externe est l’idéal
  • tous les ports USB sont situés sur la droite de l’ordinateur. Je suis gaucher de nature, mais j’ai appris à utiliser la souris du côté droit, comme tout le monde; c’est stupide, on a des fils et des connecteurs qui nous bloquent la main
  • l’écran d’un laptop étant attaché à son clavier, l’écran est toujours trop bas (on doit pencher la tête vers le bas au lieu d’avoir l’écran au niveau des yeux)
  • le clavier d’un laptop étant attaché à l’écran, le clavier est toujours trop haut (aussi valide pour la souris).
  • je sais pas qui est l’arriéré mental qui a décidé que mettre l’entrée d’air du conduit de refroidissement sous le laptop était une bonne idée

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